La llegada del Ferrocarril a Potrerillos

por Vidal Naveas Droguett

Hoy recordamos una fecha hermosa de aquella época: La llegada del Ferrocarril a Potrerillos un 7 de mayo de 1919.

Hablar del campamento minero de Potrerillos, es hablar de innumerables sucesos que de alguna forma, cambiaron la mirada de la actividad minera a principios del siglo XX en la tercera región de Chile.

El campamento, el mineral de Potrerillos registró las primeras actividades mineras a fines del siglo XIX. Con capitales privados provenientes de empresarios Santiaguinos, el mineral era conocido como Compañía Minera de Potrerillos. El método de explotación en aquel entonces era de forma artesanal, mediante pirquenes.

Luego de eso, el material era transportado mediante carretas o a lomo de mula al poblado más cercano y de importancia en esos tiempos; Pueblo Hundido, actualmente Diego de Almagro.

La lejanía del mineral, la crudeza del desierto y la cordillera, hizo casi desconocido aquel lugar.
En los primeros años del siglo XX, el mineral de Potrerillos caía en una grave situación económica puesto que ya se habían acabado los capitales proporcionados por los accionistas y acumulando una gran deuda con diferentes bancos. Esta difícil situación, hizo casi imposible la continuidad de la actividad minera en ese lugar, ni que hablar de una posible construcción de carreteras o de nuevas instalaciones y un virtual abandono.
Un aspecto casi desconocido por muchas personas es que, la misma persona que estableció y modernizó la actividad minera de la sexta región de Chile, concretamente en el mineral de El Teniente, se interesó por Potrerillos.

Mediante informaciones de colegas o amigos y también de la cercanía al mundo financiero y empresarial en Santiago, el señor William Braden, luego de desvincularse con la mina El Teniente, compró todas las pertenencias de la Compañía Minera de Potrerillos el 7 de abril de 1913 en Santiago. Luego, el 16 del mismo mes y año, las inscribió en el Conservador de Minas de Chañaral.

Hablar de Potrerillos, es llenar páginas de historia social, económica y minera del lugar, es volver a rememorar y decir que aquí nacieron, estudiaron, trabajaron y murieron cientos de familias.

En un tiempo no lejano, razones políticas economicistas, decidieron el cierre de este lugar, como vivienda de sus trabajadores. Los potrerillanos debieron abandonar su terruño y encontrar nuevos rumbos.